Markkinatutkija eMarketerin tuoreen ennusteen mukaan 111,8 miljoonaa yhdysvaltalaista käyttää tekoälyapurin palveluja joka kuukausi. Viime vuonna vastaava luku oli 102 miljoonaa, joten kasvua kertyy 9,5 prosenttia.

Yhdysvaltalaisista verkkokäyttäjistä tekoälyapuria hyödyntää 39,4 prosenttia. Koko väestön kohdalla vastaava luku on 33,8 prosenttia. Vuonna 2021 eMarketer ennustaa ääniapurien käyttäjämäärän Yhdysvalloissa olevan 122,7 miljoonaa, mikä tarkoittaisi yli neljääkymmentä prosenttia verkkokäyttäjistä ja 36,6 prosenttia koko väestöstä.

Käyttäjämäärän kasvua selittää etenkin se tosiasia, että ääniapurit ovat tulleet osaksi ihmisten mobiililaitteitta, jolloin ne kulkevat ihmisten mukana vaivattomasti missä tahansa.

Ihmiset hyödyntävät ääniapuria muun muassa reittiohjeistuksessa, soittaessaan puhelimella, kuunnellessaan musiikkia sekä etsiessään lähistöllä sijaitsevia myymälöitä. Asia käy ilmi viime vuonna toteutetusta Social Lens Research -käyttäjätutkimuksesta.

Älypuhelinten ohella ihmiset käyttävät ääniapurin palveluja etenkin älykaiuttimien välityksellä. Tulevaisuudessa käyttäjämäärän kasvu mitä luultavimmin jatkuu teknologian tullessa kiinteäksi osaksi muun muassa autoja, älytelevisioita sekä älykelloja.

Kuten usein uusien teknologioiden kohdalla, myös ääniavustajien käytön yhteydessä pinnalle on noussut käyttäjien tietoturvaan liittyviä huolia.

Heinäkuussa brittilehti The Guardian uutisoi Apple n tekoälyapurin Sirin tallentamien keskustelujen päätyneen kolmansien osapuolien kuultavaksi. Lehden mukaan osa Sirin tallentamista äänistä ja keskusteluista päätyy Applen alihankkijoiden kuultavaksi.

Kohun seurauksena Apple ilmoitti keskeyttävänsä äänitallenteiden käytön toistaiseksi. Asiasta uutisoivat muun muassa TechCrunch ja The Next Web.

Myös toinen teknologiajätti Google kertoi tekevänsä vastaavan peliliikkeen. Saksan tietosuojaviranomaisten mukaan yhtiö keskeyttää Google Assistant -älyapurin äänitallenteiden kuuntelun ja litteroinnin kolmen kuukauden ajaksi EU-maissa.

Googlen oma kohu sattui heinäkuun puolivälissä. Tuolloin kävi ilmi, että kuuntelee järjestelmällisesti ääniviestejä ja -komentoja, joita älylaitteiden käyttäjät antavat Google Assistant -mobiiliapplikaatiolle ja Google Home -kaiuttimille. Asian paljasti belgialainen VRT.

Äänitallenteiden käyttö on osoittautunut ongelmalliseksi, sillä se voi paljastaa ihmiselämän koko kirjon korville, joille sitä ei ole tarkoitettu. Applen kohdalla Siri on esimerkiksi tunnistanut ihmisen puheesta virheellisesti komennon "Hey Siri", joka aktivoi ääniapurin toimintaan. Tämän johdosta tallenteille on päätynyt esimerkiksi potilaiden ja lääkäreiden välisiä luottamuksellisia keskusteluja.

Teknologiajätit ovat perustelleet äänitallenteiden käyttöä sillä, että ne auttavat yhtiöitä kehittämään palveluaan. Käyttäjämäärän kasvaessa ja teknologian yleistyessä kehittämisen tarve on tuoreiden tapausten valossa todellinen.