Tuttu hahmo kiinalaisravintoloista on nostettu ravintolasalin keskeiselle paikalle. Kissapatsas vilkuttaa uskomuksen mukaan tassullaan rahaa, mutta hetkinen, tällä yksilöllähän on keskisormi pystyssä! Tavanomaisesta yllättävämpää aasialaista lupaa tarjota myös ravintoloitsijapari Tomi ja Minka Björckin uusin ravintola. Modernia kiinalaista, hongkonglaista ja taiwanilaista keittiötä yhdistelevä Lily Lee avataan ensi viikolla Helsingissä Erottajankadulla.

Björckien perhe on siirtänyt kuluneena kesänä viiden Australiassa asutun vuoden jälkeen elämäänsä takaisin Helsinkiin. Lapset aloittavat koulun Helsingissä, ja vanhemmat pitää kiireisinä uusi ravintola, jonka avaamista on valmisteltu viimeiset pari vuotta. Olo on avauksen alla helpottunut.

”Totta kai kevättalvella jännitti, päästäänkö avaamaan nyt vai joudutaanko siirtämään avaamista seuraavan vuoden puolelle”, Minka kertoo.

Hän palaa nyt lasten kanssa kotona vietettyjen vuosien jälkeen täysipäiväisesti työelämään Lily Leen osakkaana, talousjohtajana ja hallituksen puheenjohtajana.

”Loppujen lopuksi on aika itsevarma fiilis, kun projekti ei jäänyt kesken ja homma lähtee nyt rullaamaan”, Tomi jatkaa.

Ja lupaavalta näyttää: ravintolaan on Minkan mukaan tullut jo 1 400 pöytävarausta, ennen kuin listaa on edes ehditty julkistaa. Ehkä varausten määrä kertoo suomalaisten kaipuusta kaukomaille korona-aikana.

”Kevät on ollut rankka, ja ihmiset eivät ole päässeet matkustelemaan. Meidän tehtävämme on tässä tilanteessa luoda ihmisille nopeita ulkomaanmatkoja ja elämyksiä. Tänne voi sulkeutua hetkeksi tunnelman vietäväksi”, Tomi sanoo.

Mitään erityistä markkinointikampanjaa ei ole tehty, vaan asiakkaiden houkuttelussa luotetaan siihen missä aiemminkin:

”Ruoka, juoma ja paikka on mietitty hirvittävän tarkasti. Uskon että ruoka puhuu puolestaan ja totta kai se, että olemme itse täällä paikalla”, Tomi sanoo.

Hämyisästi valaistussa tilassa on paljon samettipintaa ja pieniä sisustuksellisia yksityiskohtia, jotka vievät tunnelmamatkalle. Myös vallitseva maailmantilanne on mietitty: Pöydät ovat hieman suurempia, ja niiden sijoittelussa on pyritty ottamaan huomioon riittävää etäisyys muihin ruokailijoihin. Mustia, ravintolan värimaailmaan sopivia, kasvomaskeja on tilattu ja pöydissä on tarjolla käsienputsauspyyhkeitä.

”Tässä tilassa on aiemmin ollut yökerhoja, joten ilmanvaihto on hyvä”, Minka lisää.

Uudet osakkaat ja firma

Björckien lisäksi Lily Leen osakkaita ovat keittiömestari Serko Rantanen, Ronny Malmberg ja Mika Ranin.

”Meillä on ollut Serkon kanssa jo kauan haaveissa, että joku päivä avataan yhdessä ravintola. Mulla ja Australiassa kuusi vuotta asuneella Mikalla on pitkä kansainvälinen kokemus ravintola-alalta, ja Ronnylla on sali hallussaan. Hän on valittu vuoden hovimestariksi ja tarjoilijaksi”, Tomi kertoo.

Björckien uusi luottotiimi valikoitui 25 vuoden aikana ravintola-alalla luotujen suhteiden myötä. Viiden osakkaan voimin vastuuta voidaan jakaa, mutta osakkuus myös sitouttaa.

”Kun olemme 10 vuotta tehneet ravintoloita, olemme huomanneet, että isoin riski bisneksessä ovat ydinhenkilöt. Se on isoin taakka ja stressin aihe, jos he lähtevät. Nyt voi nukkua yönsä rauhallisemmin, kun voimme jakaa vastuuta. Ja ensimmäistä kertaa meillä on mukana omistajatiimi, joka on todella ammattitaitoinen: osakkaista kolme on keittiössä”, Minka sanoo.

Tomi Björck myi vuonna 2015 suurimman osan 50 prosentin BW-ravintoloiden osuudestaan yhtiökumppanilleen Matti Wikbergille. Yhteistyö jatkui silti konseptin kehittämisessä, ja Björck jatkoi myös ruokalistojen kehittämistä ravintoloihin, joihin lukeutuvat Helsingissä Farang, Gaijin, Boulevard Social, Bronda ja Ventuno sekä Tukholmassa Farang. Lily Leen myötä Björck on ottanut pesäeroa BW-ravintoloihin entisestään. Björckiä ei enää nähdä niiden keittiöissä.

”Olen pienosakkaana edelleen, mutta en ole mukana enää päivittäistyössä, vastaa ruokatuotteista tai tee ruokalistoja BW-ravintoloille. Käymme perheen kanssa syömässä niissä kyllä viikoittain.”

Tomi kuvailee haluavansa keskittyä aina ravintolaan kerrallaan. Hän sanoo saaneensa muilta Lily Leen osakkailta melko vapaat kädet vaikuttaa niin sisustukseen kuin ruokalistaan.

”Tämä on uusi vauva, johon voin kohdistaa kaiken energiani.”

Loppuvuodesta on luvassa ravintolaperheen lisäystä. Lokakuussa Björckit aikovat avata 11. ravintolansa yhdessä Serko Rantasen kanssa, 300 metrin päähän Lily Leestä.

”Se on huippu liiketila ja rakennus. Olen yrittänyt saada viimeiset kaksi vuotta näppini siihen tilaan”, Tomi paljastaa tässä vaiheessa.

”Meidät löytää Helsingin keskustasta”

Björckit luottavat Helsingin ydinkeskustan voimaan, vaikka viime aikoina on alettu puhua sen olevan siirtymässä jo Kampin kohdilla hyvää vauhtia kohti Pasilaa.

”En tiedä mitä tekisin Pasilassa. On hienoa, että uusia alueita kehitetään, mutta ehkä meidän juttu on kunnioittaa Helsingin keskustaa. Tunnen asiakaskunnan ja ihmiset täällä. Meidät löytää aina tästä Helsingin keskustasta”, Tomi sanoo.

Lisäksi tällä keskustan alueella liikkuvat kansainväliset hotelliasiakkaat ovat olleet aina yksi tärkeä asiakasryhmä Björckien ravintoloille, mutta myös kotimaiset.

”Monet haluavat tulla katsomaan sen Tomin uuden paikan ja testaamaan uusia makuja.”

Australian-ravintolan jatko pohdinnassa

Björckien koti Sydneyssä Bondi-rannan kupeessa odottaa perhettä suomalaisen ystävän hoivissa. Australiaan he näillä näkymin matkustavat vuodenvaihteessa.

”Kova ikävä tietysti on omaan kotiin, mutta kaikella on aikansa ja paikkansa”, Minka sanoo.

Björckien vuonna 2017 Sydneyssä avattu Blanca on ollut kiinni maaliskuusta lähtien koronapandemian vuoksi.

”Vielä ei ole tietoa, avaammeko sen vielä jossain vaiheessa. Blanca sijaitsee alueella, jossa on paljon turisteja, ja ainakin seuraavat puoli vuotta Australiassa on matkustuskielto, niin kyllähän se tulee vaikuttamaan. Meillä tulee olemaan iso harkinta, mitä Blancan kanssa tehdään”, Minka sanoo.

Suomen valtion toimia ravintoloiden tukemiseksi ja toiminnan takaamiseksi Björckit eivät ehtineet puntaroida ensimmäisessä korona-aallossa, mutta Australian toimiin he ovat tyytyväisiä.

”Australian valtio on tukenut ravintoloita tosi hyvin. Esimerkiksi vielä palkkalistoillamme olevat saavat valtiolta erityistä tukea syyskuun loppuun saakka”, Minka sanoo.

Björckit toivovat, että mahdollisen toisen aallon tullen ravintola-ala selviäisi Suomessa helpommalla kuin ovien kiinni laittamisella.

”Toivon, että jos tulee rajoituksia, selvitään sillä, että pidetään tarkat turvavälit ravintoloissa ja otetaan vähän vähemmän ihmisiä sisään. Me olemme tilanneet valtavan määrän maskeja henkilökunnalle, ja varmasti kohta alamme miettiä henkilökunnan kanssa, alammeko käyttää maskeja, jotta kaikilla, jotka tulevat tänne ja henkilökunnalla on turvallinen olo.”

Ja entäs se vihainen kissa? Lily Leen ruokasalissa aitiopaikalla sormi pystyssä tarkkaileva kissa on artistinimellä Lao Ganbu esiintyvän taiteilijan humoristinen versio ikonisesta onnenkissasta. Jokainen Ganbun tekemä kissa on yksilöllisesti käsintehty ja numeroitu.