Enceen kuuluva Joona "Serral" Sotala voitti viime marraskuussa Starcraft 2 -pelin maailmanmestaruuden. Encen Counter-Strike: Global Official -joukkue puolestaan on tällä hetkellä maailmanlistan neljäntenä.

Menestys näkyy kumppanisopimuksissa. Encen yhteistyökumppaneita ovat esimerkiksi Red Bull, Samsung, Telia, Asus, Logitech ja Veikkaus. Viime vuonna Encen liikevaihto nelinkertaistui lähelle miljoonaa euroa, ja tänä vuonna liikevaihto kasvamassa jo kahteen miljoonaan euroon.

"Alkuvuoden menestys Counter Striken kansainvälisissä turnauksissa singautti meidät uudelle tasolle. Seuraajamäärät somessa ovat kasvaneet ja kumppanineuvottelut ovat helpompia", Encen toimitusjohtaja Mika Kuusisto kertoo.

Kansainvälisessä vertailussa Ence on kuitenkin poikkeus, sillä se toimii tulorahoituksella.

"Olemme tällä tasolla ainoa joukkue maailmassa, joka ei toimi sijoittajien rahoilla", Kuusisto huomauttaa.

Esimerkiksi ranskalainen Counter Srtike -pelin maailmanlistalla kakkosena oleva joukkue Team Vitality keräsi viime vuonna 20 miljoonan euron sijoituksen. E-urheilujoukkueiden rahoittajia ovat usein esimerkiksi entiset NHL-jääkiekkoilijat ja muut urheilumiljonäärit tai perinteisten urheiluseurojen omistajat. Team Vitalityn rahoittajana toimii intialainen teknologiayrittäjä.

Raskaasti rahoitetuilla peliorganisaatioilla on yleensä omat kilpailujoukkueet useissa eri peleissä ja toimintaa ympäri maailmaa. Osa peliliigoista kuten League of Legendsin Euroopan-mestaruussarja tai Owervatchin liiga ovat suljettuja, ja niihin osallistuminen tarkoittaa miljoonien dollarien osallistumismaksuja.

Pelaajat mukana mainosvideoilla

Kilpapelaajat ovat e-urheilua seuraavan yleisön idoleita, ja monet heistä tekevät myös pelivideoita tai livestriimaavat Twich-palvelussa. Kaupallinen yhteistyö heidän kanssaan onkin pitkälti vaikuttajamarkkinointia eli esimerkiksi yhteisiä videoita ja muita sosiaalisen median sisältöjä.

"Telia esimerkiksi haluaa avullamme profiloitua mobiilioperaattoriksi, joka myy pelaajille laitteita ja palveluita. Heillä on Ence-brändätty mobiililiittymä ja tuotamme paljon yhteisiä videoita”, Kuusisto kertoo.

Tiivis yhteistyö Telian kanssa tarkoittaa paljon yhteistä tekemistä, ja Encen toimisto sijaitseekin Telian tiloissa. Myös Telian viime vuonna ostama Assembly-pelitapahtuma toimii samoissa tiloissa.

"Saamme kyselyitä sponsoroinnin hinnastosta, mutta ei meillä ole sellaista. Mietimme tarkasti, mitä yhteistyötä pystymme tekemään. Emme myy vain logoja paitaan. Haluamme mitata luomaamme lisäarvoa", Kuusisto sanoo.

Esimerkiksi kun pelaajat pitävät harjoitusleirejä ja tilaavat ruokaa yhteistyökumppani Wolt illa, ruokatilaukseen liittyvä pelaajien oma twiittaus voi tuottaa mitattavan piikin sovelluksen rekisteröinteihin.

"Ajamme Woltille uusia käyttäjiä mobiilimainonnalla [performance marketing] ja meillä on sovitut tavoitteet uusien käyttäjien määrästä", Kuusisto paljastaa.

"Videotuotannon merkitys faneille puhumisessa on äärimmäisen tärkeää. Kuluttajatuotteista sisältöjen tekeminen on aitoa, koska se liittyy pelaajien arkeen", Kuusisto sanoo.

Liiketoiminta vasta alussa

Encen toimitusjohtaja Mika Kuusisto uskoo, että kilpapelaamisessa eletään nyt Suomessa samanlaista hetkeä, joka nähtiin mobiilipelialalla jo 10 vuotta sitten. Kyse olisi siis laajemman kasvuaallon alkuvaiheesta.

"Suuri osa kotimaisista e-urheilun organisaatioista on rakentunut harrastuspohjalla. Nyt alkaa olla myös esimerkkejä järkevästä liiketoiminnasta. Suomalainen ekosysteemi on paljon jäljessä esimerkiksi Aasian ja Yhdysvaltojen markkinoita", Kuusisto arvioi.

Parin vuoden aikana esimerkiksi teleoperaattoriyhtiöt Elisa ja Telia ovat panostaneet voimakkaasti kilpapelaamiseen, mikä on tuonut uutta kasvua alalle Suomeen. Molemmilla on nyt omat SM-liigat Counter Strike: Go -pelissä, ja ne tekevät yhteistyötä kotimaisten joukkueiden kanssa.

"Suunta on oikea. Mutta kärjistäen voi sanoa, että Suomessa pitäisi olla toinen Ence, joukkueita pitäisi saada lisää maailman huipulle. Ja kotimaiset rahoittajat ovat vielä arkoja lähtemään mukaan", Kuusisto sanoo.

"Kotimaiset liigat ovat hyvä alku ja tuovat rakennetta alalle. Ekosysteemi pitää pystyä rakentamaan houkuttelevammaksi kumppaneille."