Legendaarisen areenan Madison Square Gardenin uumenissa on odottava tunnelma, kun Kaapo Kakko on tulossa jokapäiväiseen mediatapaamiseensa.

Helmikuussa 18 vuotta täyttänyt suomalainen on tuttu näky New Yorkin televisiossa. Paikallisen NHL-seuran Rangers insosiaalinen media on täynnä varaustilaisuudessa toisena varattua Kakkoa. Joukkueen fanit ovat perustaneet jo ”Church of Kakko” -uskonnon, jossa on omat säännöt.

”Kaapo Kakko on valittu, herramme ja pelastajamme”, epävirallisen uskonnon pääsääntö kuuluu.

New York Timesin urheilutoimittaja Allan Kreda kertoo, että Kakosta odotetaan seuralle uutta ”franchise”-pelaajaa. Se tarkoittaa, että turkulainen teini on seuraavat vuodet New York Rangersin myynnin kasvot. Kakon odotetaan tuovan NHL:n mestaruuspokaali takaisin New Yorkiin yli 25 vuoden tauon jälkeen.

Kreda pyörittelee päätään, kun hän miettii, että Kakko oli seitsemän kuukauden ikäinen World Trade Centerin iskujen aikana.

Tunnelma sähköistyy, kun suomalainen kävelee paikalle. Salamavalot alkavat räpsähdellä. Kakko alkaa käyttää vähäistä englannin sanavarastoaan.

”Tämä on iso kaupunki. Pidän tästä.”

”Madison Square Garden on iso. Pidän tästä.”

Maanantaina New Yorkiin ensimmäisen kerran saapunut Kakko sai faneilta lentokentällä riemuisan vastaanoton, kun tuloaulaan oli kokoontunut ryhmä laulamaan Kakon nimeä.

”Menin ulos, näin hienoja faneja. Se oli hienoa.”

Ilman datapakettia

Suomeksi Kakko on monisanaisempi. Lähes 190-senttinen laitahyökkääjä vaikuttaa olevan vielä vähän hämmentynyt saamastaan huomiosta.

”Paljon on ollut kaikennäköistä, mutta eikö se kuulu asiaan?”

”En ole tosin ehtinyt sosiaalisessa mediassa olemaan, enkä tätä huomiota näkemään, kun nettini ei toimi. Ei ole datapakettia. Hotellissa ehtii jotain wifillä katsomaan.”

Suomalainen on pelannut jääkiekkoa lähes koko elämänsä. Hän on aina ollut kentän parhaimpia pelaajia, eikä NHL:n varausnumero kaksi tullut yllätyksenä kenellekään jääkiekkoa seuraavalle.

Kakko myöntää, että kova työ on kuitenkin vasta edessä.

”Niin, nyt se vasta alkaa. Tiedän itsekin, että kesällä täytyy tehdä paljon töitä, jotta voin pelata tuolla. Tykkään harjoitella, joten se ei ole ongelma.”

Harva 18-vuotias joutuu tilanteeseen, jossa maailman suurimpiin kuuluva kaupunki odottaa tuloksia. New York on tunnettu siitä, että kaupungin media ja fanit eivät pelkää murskata omiaan, jos odotukset eivät täyty.

Kakko laittaa huulet yhteen ja katsoo eteenpäin.

”En ota paineita. Kaikki on ollut uutta ja isompaa, mutta ei minua vielä jännitä. Ehkä se varaus jännitti eniten.”

”Odotan itsekin, että voin olla ensi kaudella hyvä. Se on vain hienoa, että faneilla on kovat odotukset.”